Les écoles de commerce enseignent des cours consacrés à l’entrepreneuriat de haute technologie, à la comptabilité financière et aux théories académiques sur le leadership.

Les étudiants de Fordham en trains d’utiliser la VR
Photo des étudiants de l’université de Fordham en trains d’utiliser la VR

Beaucoup moins fréquents sont les cours qui enseignent aux étudiants les « aptitudes relationnelles » nécessaires pour mettre en pratique les connaissances nouvellement acquises.

Dans le monde de l’entreprise, où l’établissement de relations est essentiel, ces compétences non techniques : confiance en soi, négociation, écoute active, calme et souplesse, peuvent jouer un rôle important. Mais ils sont souvent traités comme des traits innés, des compétences plus susceptibles d’être gagnées dans une loterie génétique que cultivées dans une salle de classe.

A l’Université de Fordham ce semestre, les professeurs d’affaires remettent en question cette notion avec un outil d’enseignement de haute technologie qui fait son chemin dans de plus en plus de salles de classe : la réalité virtuelle. Au lieu d’écouter des cours magistraux ou d’examiner les manuels scolaires, les étudiants inscrits à la classe « Exploring Entrepreneurship » de Fordham portent des casques RV qui les retirent temporairement de la classe et les placent dans des simulations conçues pour développer des compétences professionnelles.

Dans une simulation, les élèves apprennent à faire du réseautage entre des groupes d’étrangers réunis dans une salle. Dans d’autres, ils dirigent les négociations lors d’une réunion d’affaires à enjeux élevés dans une salle de conférence ou font des présentations devant des collègues. Tandis que certains élèves sont immergés dans une simulation, leur monde virtuel est diffusé sur un projecteur pour que le reste de la classe le regarde et le critique en temps réel.

Les étudiants de l’expérience VR reçoivent de nouveaux noms, genres et voix pour que leur véritable identité reste anonyme, ce qui renforce le réalisme, selon Lyron Bentovim, le professeur qui dirige la classe aux côtés du professeur Christine Janssen.

Bentovim est également directeur général de Glimpse Group, la société new-yorkaise AR/VR à l’origine de la technologie que les étudiants utilisent en classe. Le groupe Glimpse sert de holding à plusieurs start-ups VR et AR. Il n’est peut-être pas surprenant qu’il soit un défenseur passionné de la RV qui croit en sa capacité de réinventer les environnements éducatifs. Il a dit que les élèves qui apprennent dans un environnement simulé parlent différemment des élèves qui sont plus dépendants des manuels scolaires.

« Votre cerveau suppose en fait que vous avez fait l’expérience de l’environnement simulé, et il donne vie à des concepts éducatifs pour les élèves « , dit-il. Quand ils quittent la classe, ils ne disent pas :  » Nous avons appris à négocier aujourd’hui  » ; ils disent :  » J’ai négocié aujourd’hui  » ou  » J’ai dirigé une réunion d’affaires aujourd’hui « .

« Lorsque vous portez le casque, vous avez l’impression qu’il est réel, et cette expérience vous donne confiance en vous « , a-t-il ajouté.

Selon Meredith Thompson, David Kaser et Kara Grijvala, dont le livre « Envisioning Virtual Reality », publié par Carnegie Mellon University’s ETC Press au début de cette année, le marché des applications de réalité virtuelle est en pleine croissance et continuera de le faire à mesure que le coût des équipements diminue, donnant aux étudiants et aux écoles un meilleur accès aux technologies. Les auteurs notent que la RV a des applications particulièrement prometteuses dans ce qu’ils appellent les  » environnements à faibles ressources « , des environnements aux budgets éducatifs limités situés dans des pays à faibles et moyens revenus en Asie, en Afrique et en Amérique latine.

Citant le travail de l’expert sud-africain en VR, Dave Lockwood, les auteurs écrivent que dans de nombreux contextes éducatifs à faibles ressources, les élèves n’apprennent peut-être pas dans leur langue maternelle et que les manuels et matériels scolaires peuvent ne pas être disponibles dans une langue dont l’enseignant et l’élève sont compétents.

« La RV surmonte la barrière de la langue en rendant le contenu visuel, en nivelant l’environnement linguistique et en créant une expérience universelle « , ajoutent les auteurs.

Au-delà de la RV en classe, le groupe Glimpse a dévoilé cette semaine une nouvelle façon pour les élèves de Fordham de vivre l’expérience de la classe en dehors de la classe. Ils l’appellent Project Chimera, une émission éducative immersive qui mélange réalité virtuelle, vidéo à 180 degrés et vie réelle. Avec un casque VR attaché, les élèves à distance peuvent s’asseoir sur la classe en temps réel comme s’ils étaient physiquement présents, et même interagir les uns avec les autres, avec le professeur et les élèves locaux via un avatar personnalisé.

Une vidéo réalisée à l’Université Fordham montre des étudiants utilisant des casques VR pour rejoindre une salle de classe d’un collège du monde réel recréée dans le monde virtuel à mesure que la classe se déroule en temps réel. À l’aide du casque, les élèves à distance peuvent participer avec leurs camarades, prendre des notes et attirer l’attention de l’instructeur pour lui poser des questions.

En se tournant vers l’avenir, Bentovim prédit que la RV deviendra, avec le temps, une caractéristique des salles de classe à tous les niveaux de l’éducation. Des versions plus avancées du Projet Chimère, a-t-il dit, pourraient même annuler le besoin d’une salle de classe, permettant aux gens de se joindre à une classe immersive, peu importe où ils se trouvent individuellement.

« La RV pourrait également changer la façon dont les établissements d’enseignement envisagent la budgétisation « , a-t-il dit. « Disons que vous vouliez simuler ce que c’est de travailler comme géologue ou donner un cours sur la fabrication au Japon. Maintenant vous pouvez emmener toute la classe au Japon d’un simple clic. »

Les chercheurs commencent déjà à se demander si la RV offre un substitut significatif aux expériences du monde réel.

Une étude réalisée en 2016 a conclu que la réalité virtuelle peut remplacer avec succès les expériences de laboratoire. Des chercheurs européens ont sélectionné au hasard 189 étudiants d’un cours de biologie de premier cycle et leur ont fait pratiquer « l’élimination des bactéries sur des plaques de gélose dans un environnement virtuel ».

Par la suite, les étudiants ont été évalués sur leur capacité à effectuer le même exercice dans un vrai laboratoire. Les résultats ont montré qu’il n’y avait pas de différences significatives entre les étudiants qui pratiquaient dans un environnement virtuel et ceux qui pratiquaient dans un laboratoire physique.

« Nos données montrent que les vLABs fonctionnent aussi bien que les tutoriels en face à face pour préparer les étudiants à une activité physique en laboratoire en microbiologie « , conclut l’étude.

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